Instabilità nel ghiaccio antartico progettata per far salire rapidamente il livello del mare

Le immagini di svanimento del ghiaccio artico e dei ghiacciai di montagna sono sconvolgenti, ma i loro potenziali contributi all’innalzamento del livello del mare non sono paragonabili a quelli dell’Antartide, anche se la ritirata del ghiaccio del sud è meno accattivante. Ora, uno studio dice che l’instabilità nascosta all’interno del ghiaccio antartico è probabile che acceleri il suo flusso nell’oceano e spinga il livello del mare verso l’alto ad un ritmo più rapido di quanto precedentemente previsto.

Negli ultimi sei anni, cinque ghiacciai dell’Antartide osservati da vicino hanno raddoppiato il loro tasso di perdita di ghiaccio, secondo la National Science Foundation. Almeno uno, il ghiacciaio Thwaites, modellato per il nuovo studio, potrebbe essere in pericolo di soccombere a questa instabilità, un processo volatile che spinge velocemente il ghiaccio nell’oceano.

La quantità di ghiaccio che il ghiacciaio verserà tra i 50 e gli 800 anni non può essere proiettata esattamente a causa delle imprevedibili fluttuazioni climatiche e della necessità di ulteriori dati. Ma i ricercatori del Georgia Institute of Technology, della NASA Jet Propulsion Laboratory e dell’Università di Washington hanno preso in considerazione l’instabilità in 500 simulazioni del flusso di ghiaccio per Thwaites con calcoli raffinati.

Gli scenari divergevano fortemente l’uno dall’altro, ma insieme indicavano l’eventuale innesco dell’instabilità, che sarà descritta nella sezione domande e risposte sottostante. Anche se il riscaldamento globale dovesse fermarsi più tardi, l’instabilità continuerebbe a spingere il ghiaccio verso il mare ad un ritmo enormemente accelerato nei prossimi secoli.

E questo è se la fusione del ghiaccio a causa del riscaldamento degli oceani non peggiori di quanto non sia oggi. Lo studio è andato con i tassi attuali di scioglimento dei ghiacci perché i ricercatori erano interessati al fattore di instabilità in sé.

Punto di svolta del ghiacciaio

“Se si innesca questa instabilità, non è necessario continuare a forzare la lastra di ghiaccio aumentando le temperature, ma continuerà ad andare avanti da sola, e questa è la preoccupazione”, ha detto Alex Robel, che ha diretto lo studio ed è un assistente professore in Georgia Tech’s School of Earth and Atmospheric Sciences. “Le variazioni climatiche saranno ancora importanti dopo questo punto critico, perché determineranno la velocità con cui il ghiaccio si muoverà”.

“Dopo aver raggiunto il punto di non ritorno, il Ghiacciaio Thwaites potrebbe perdere tutto il suo ghiaccio in un periodo di 150 anni, il che farebbe salire il livello del mare di circa mezzo metro (1,64 piedi)”, ha detto la scienziata JPL della NASA Helene Seroussi, che ha collaborato sullo studio. Per fare un confronto, il livello attuale del mare è di 20 cm (circa 8 pollici) sopra i livelli di riscaldamento pre-globale ed è accusato di aumento delle inondazioni costiere.

I ricercatori hanno pubblicato il loro studio sulla rivista Proceedings of National Academy of Sciences lunedì 8 luglio 2019. La ricerca è stata finanziata dalla National Science Foundation e dalla NASA.

Lo studio ha anche mostrato che l’instabilità rende la previsione più incerta, portando all’ampia diffusione di scenari. Questo è particolarmente rilevante per la sfida dell’ingegneria contro i pericoli dell’inondazione.

“Desiderate progettare infrastrutture critiche per resistere al limite superiore dei potenziali scenari a livello del mare tra cento anni”, ha detto Robel. “Può significare costruire i tuoi impianti di trattamento delle acque e i reattori nucleari per lo scenario peggiore assoluto, che potrebbe essere due o tre piedi di altezza del livello del mare dal ghiacciaio Thwaites da solo, quindi è un’enorme differenza”.

Marte Bernardello

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